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【神戸新聞杯】シフルマン、ロングスパートで菊切符を 春の実績馬相手に“試金石”

 馬房から顔をのぞかせ、リラックスムードのシフルマン(撮影・石湯恒介)

 「神戸新聞杯・G2」(22日、阪神)

 連勝中の新星に注目だ。京橋特別で3勝目を挙げたシフルマン。春のクラシック戦線に乗ることはできなかったが、一戦ごとに力をつけてきたハービンジャー産駒が、満を持して重賞に初挑戦。試金石の一戦で結果を残し、ラスト1冠獲りへ名乗りを挙げる。

 勢いに乗るシフルマンが、同世代の強豪に立ち向かう。格上挑戦した3走前の若葉Sは3着。その後はひと息入れ、条件戦を2連勝した。「前走は内でずっと我慢して、間を割るような競馬をしてくれた。あんな器用さもあるんだとビックリした」とは担当の中川助手だ。以前は馬群に入るとハミ掛かりがよくなり、行きたがる面を見せていたが、精神面の成長を証明した一戦だった。

 前走で2着に負かした4歳馬のハイヒールが、その直後のレースで勝利。続く格上挑戦の小倉日経オープンでも3着に好走したことで、さらに評価は高まった。前走後は放牧でリフレッシュし、帰厩後の動きも申し分ないもの。「乗り手も“いい感じで反応がいい”と言っていますね。先週は外を回していい負荷がかけられました。追い切り後も変わりなく来ています」と調整は至極順調だ。

 「以前は坂路でも57秒とかだったんですが、今は54秒くらいで上がってくるようになってきました。まだ緩いですが、成長を感じますね」と目を細める。長所は、「好位で競馬ができて、そこから長く脚が使える」ところ。有力馬が互いを意識し合うような展開になれば、持ち味である積極策からのロングスパートが生きるはずだ。

 「こういう強い相手とやれることはなかなかないと思う。いい経験になれば。ここで見どころのある競馬をしてくれたら、楽しみですね」。春の実績馬を相手に試金石の一戦。目標である菊花賞(10月20日・京都)に弾みをつけることができるか。


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